没有谷歌,你还能活下去吗?

十分之八的人喜欢谷歌,但该网站的威力正受到来自竞争对手搜索引擎和操纵其搜索结果的众多公司的威胁。

詹姆斯·哈金 著      段会庆 译注

[1]仅仅在一个十年内,互联网搜索就已经改变了我们观察未知世界的方式。谷歌已经成为我们的望远镜和我们通向网络的窗口。

[2]随着光标在互联网搜索框内的闪烁,只要轻轻一按键,就可涌现够多的电子信息,我们再也不会毫无收获。有时我们对它依赖过度了。

[3]2006年对100名美国企业招聘人员进行的调查显示,在雇佣新员工时,他们中五分之四的人要求助于搜索引擎。超过三分之一的人承认,因为某位应聘者的信息无法在网上得到确认而予以拒绝。

[4]一方面,搜索查找很好,但它并不完美。当我在写本文时,我用谷歌搜索了3个人。第一个是朱利亚·里奇,一个很有前途的年轻艺术家(我准备当天晚些时候去和他喝咖啡);接着我键入马修·泰勒,即前RSA 智囊团成员、主管,因为我想阅读他的博客。

[5]我要查阅的最后一个人是肖恩·菲利普斯(两分钟后他给我打来电话,委托我写本文)。在谷歌提供的有关朱利亚·里奇的蓝色链接清单中,位居第一的是一名意大利艳星,看起来和我要见的女士一点也不像。

[6]]关于马修·泰勒的搜索结果,谷歌呈现了一位流行歌手、一名自由民主党议员、一名足球运动员和一名《镜报》记者的信息。最糟糕的是,在《泰晤士报》工作的“肖恩·菲利普斯”被“圣地亚哥闪电队”的一位美式足球运动员取而代之。

[7]如果我对于谷歌怪诞的命名法“觉得很幸运”(使用这个按钮),对于第一批呈现的结果是信任的话,我本来是会摆脱那些关于意大利艳星、美国足球球员和自由民主党议员的信息的。目前网上这种我们希望寻找的结果和从谷歌那里得到的结果之间令人沮丧的漏洞,给在搜索业务中占绝对优势的谷歌带来了有趣的新挑战,并对该系统的未来提出了很多富有成效的观点。

[8]10年前,谷歌带给我们一丝清新的空气。谷歌不像它之前的庞然大物一样,它是第一家真正理解我们想法的公司,它知道我们是想在网络上自我导航而不是盯着个花哨的“门户网站”;它很快就成了我们信赖的向导。

[9]公司的宗旨承诺,它将组织世界信息,并将使之可以获取和有用。

[10]然而这说起来容易,做起来难。例如,谷歌受人尊敬的雄心壮志——将世上的所有书籍电子化——是一项复杂而令人畏缩的工程,也许将持续数十年,即使到那时大家——从作者到广告公司——也会对它放心不下。同时,谷歌在搜索技术方面做得很好的地方是,将网络可及的范围内的所有人带到一种流动和缤纷的全球对话,也就是一种时时被每个人的问题和观点刷新的对话中。

[11]想想谷歌做的。像大多数搜索引擎一样,它通过搜罗网络,定期获取网页的数字化快照,将它编制成索引,让大家都能获取它。然而,这还给工程师们留下了一个工作:把谷歌作为服务对象的信息进行排名。虽然它对于自己的排名技术的保护像可口可乐保护自己的甜饮料配方一样专心,它最基本的内容是网页排序算法。

[12]网页排序源于谷歌的创建者拉里·佩奇和谢尔盖·布林的一个比较巧妙的主意:计算任何网页重要性的一个好办法不是通过任何客观标准,而是通过计算有多少人从自己的网址向它奔来,然后计算所有这些走向这里的链接的重量和价值。

[13]换句话说,通过查看另外有多少人找到了一条信息来估量其重要性很有价值。但这并不是全部。谷歌的搜索技术变得越来越复杂,它让用户能够像谷歌一样,将有关自己观点的信息反馈到谷歌的信息环。

[14]因此,每次我们从谷歌应我们的搜索请求而提供的搜索表单中进行选择时,我们就帮助它评定我们同行信息的重要性,这一信息被用来跟踪网上的最佳目的地。

[15]当我们使用谷歌时,我们就是在网上输入了数百人的对话,也就是在我们作出决定之前仔细研究其他人在想什么,以及他们为什么思考这个问题。谷歌的一些用户信任它所提供的第一个信息源。然而大多数人还要费力地浏览两三个。

[16]当谷歌决定通过查看有多少人发现某一条信息可用,以衡量其价值时,它在运行中设置了一个反馈环,这个反馈环使网上的通信流量更快更流畅。结果,它占有了大约五分之四的全球搜索业务,并成为世界最富的公司之一。谷歌现在大约价值1000亿英镑。

[17]谷歌利用我们来组织其材料的开放和合作的方法,在发现有趣的宝贵信息方面很有效,但还很不理想。例如,有时它给我们发送的路标是颠倒的。当我因为我最近的一本书《网络城市》而采访万维网发明人蒂姆·伯纳德·李之时,对于谷歌的“网页级别”体系,以及其他步其后尘的技术,让搜索引擎“最优化”公司搞得偏离正轨,这种状况让他感到惋惜。这些公司从公开市场公司大量购买连接,以便向其客户发送信息。

[18]当然,在这种追踪工程中可能有些乐趣。在网上转错了方向会给我们带来一些我们甚至自己都不知道正在寻找的信息,并可能激发我们天然的好奇心和揭开谜底的渴望。20074月的一份调查表明,三分之二的英国互联网用户在上网时,把时间花费在浏览信息上。

[19]接受调查的四分之一的人承认用这种方式把30%或更多时间耗费在网上,这就等于,每14天就有1个工作日浪费在这种网上幻想中。在过去的5年中,我们中很多人对于在网上到底要浏览什么信息已经失去耐心。

[20]而谷歌一直在对它的算法进行调整,网上的大量材料也已经增长到接近无穷,而支持其搜索的基本技术却没有很大变化。谷歌让我们为自己的信息而工作,它把我们变成地图绘制员,在电子醚中追踪各种关系,汇集各种联系,以观察它是否增加了我们可信赖的任何信息。这是很容易迷失的。

[21]那么谷歌的替代方法是什么?最近一系列搜索引擎加入该公司,这些搜索引擎声称要么在精确性方面超过谷歌,要么在速度方面超过谷歌,或者两方面都超过谷歌。

[22] 上个月推出、并以英国物理学家史蒂芬·沃尔弗拉姆命名的搜索引擎沃尔弗拉姆阿尔法(WolframAlpha)诞生于搜索业务的严峻极限之时。它承诺要成为研究人员的“应答引擎”,根据统计或实际查询问题,通过扫描权威数据库,提供可以信赖的数据。

[23]它反馈出给人印象深刻的结果对照表,并能够告诉用户关于钾的特性或一家公开上市公司的业绩等诸如此类问题的详细信息。沃尔弗拉姆还不成熟——到目前为止它所支配的数据库仅限于科技、政治、经济和历史方面的数据,但它确实朝着因特网技术人员伯纳斯·李等人所说的“语义网络”的目标迈进了一步。在语义网络中,搜索引擎能够理解简单的英语,能够更精确地反馈给我们答案。谷歌也感觉到了那些希望直接进行电子聊天的用户的困苦。电子聊天是其极其得意的“网页级别”算法所一向擅长的。

[24]上个月,拉里·佩奇承认,在发布最新信息和实时信息的竞争中,其公司落后于推特这个最新的在线社交网络新宠。谷歌的庞大信息图书馆要花费数日才能编制索引和更新,而推特却允许任何人近乎同步搜索其实时滚动的海量“推文”。推特允许用户用不多于140个词来表达观点,或者编写零碎的新闻。

[25]后来微软有了一个最新举动,以试图弥补其由于谷歌在搜索引擎业务中的迅速扩张所造成的损失。上周发布于美国、现在又服务于英国的搜索引擎“必应”,据报道表示“必应不是谷歌”,它取自拟声词,意思是迅疾之声。

[26]它终止了自己的工作。必应设计的初衷是代替MSN实时搜索,MSN实时搜索只占英国搜索市场4%的份额,相比,谷歌占有84%的份额。必应拥有新型直观技术,这种技术据说更有希望发现用户真正想做什么,而不是将他们陷入各种连接当中。它承诺要做“决策性引擎”,让用户搜索到目标信息,而不是一系列随意网页;要给用户提供机会预览网页或视频,而无需点选它们。

[27]在发布它的同时进行的1亿美元的广告宣传活动中,微软单独做了很多研究工作,表明30%的搜索者由于对接收到的信息不满意而放弃了信息搜索。在一个意欲模拟使用谷歌之体验的广告中,一位妇女在研究一个临床说法“我患这种背疼。”接待人员说:“打背包?返校?约翰·塞巴斯蒂安·巴赫?”

[28]必应、沃尔弗拉姆阿尔法和推特能撼动谷歌在搜索业内的坚固地位吗?对它们的某些断言表示怀疑是有充分理由的:互联网搜索界到处是骄傲自负的失败者,微软以前改良其搜索引擎技术的所有努力都已失败告终。上周末,在一个由微软员工推出的盲试验网站上(该网站显示谷歌、必应和雅虎,以及接受邀请参加选优的旁观搜索引擎的结果),必应一开始奋勇当先,一天之后,稍微落后于谷歌。

[29]然而微软也乐意玩一个长期的游戏。“主要搜索引擎开发于十多年前,我们认为,这类事物尚处于初级阶段,”其英国研究部主管保罗·斯道达特说。“重要的是去挑战和发展搜索市场……人们能够和应该期盼更多。”

[30]谷歌拥有供其使用的世界上最强大的一个品牌,要把人们从一个其名字就等同于搜索的公司拽走是不容易的。有一件事情是很清楚的:技术在进步,变革的风气在进行。

[31]其竞争对手的问题是,既然由于“谷歌图书”、“谷歌地图”、“谷歌地球”以及其他所有项目的原因,该公司一直忙于将资金投放于积累更可靠的数据库,而不是其他方面,下一个“谷歌”很有可能产生于该公司本身。

 

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